Hoe Snowflake datawarehouse definitief veranderde

Wat Salesforce was voor crm, is het Amerikaanse Snowflake voor de datawarehouse. Die zette het bedrijf samen met al uw en andere data in de cloud, al gaat het vandaag om veel meer. Het bedrijf omschrijft zich tijdens Snowflake Summit 2022 in Las Vegas als de data-cloud en steekt de ambitieus niet onder stoelen en banken. ‘We hebben de markt gecreëerd.’

Net als Salesforce werd Snowflake groot in de cloud. De datawarehouse bestond al jaren, maar dat was in een on-premises setting. Benoit Dageville, die tien jaar bij Oracle had gewerkt en medeoprichter en productverantwoordelijke is bij Snowflake, zag dat indertijd anders. Volgens hem was het tijd voor een datawarehouse waar alle data en workloads in terecht konden, centraal in de cloud.

Het was ook Dageville die de naam van het bedrijf voorstelde. ‘Ik was het bij Oracle gewend dat mensen mij niet begrepen toen ik als Fransman de naam van mijn werkgever uitsprak.’ Snowflake was dan taaltechnisch betere keuze als bedrijfsnaam, vond hij. Dat Dageville naar eigen zeggen een fervent skiër is, speelde daarbij een rol.

Van on-premises naar clouddatawarehouse

“In het beginnen zette Snowflake in op disruptie binnen datamanagement”

Net zoals Salesforce zijn werkdomein uitbreidde, eerst crm zelf en dan naar businesssoftware in het algemeen, liep Snowflake een vergelijkbaar parcours. Als een vlek die zich verder verspreidt. In het beginnen zette Snowflake in op disruptie binnen datamanagement. Waar het bij aanvang om een nieuwe aanpak rond datawarehouses ging – en waar veel (nieuwe) Snowflake-klanten zich nog steeds en aanvankelijk op focussen –  gaat het nu breder en omschrijft Snowflake zich als de ‘datacloud’. Van wat in het begin vooral een clouddatawarehouse was, ging het naar iets breder. Net als Salesforce groeide Snowflake verder uit vanuit hun kerncompetentie tot een volwaardige businesssoftwarespeler. Deed Salesforce dat vanuit crm, dan deed Snowflake dat vanuit data en databeheer.

‘Ik begrijp de link met Salesforce, al zijn wij natuurlijk een ander bedrijf’, antwoordt Alison Tierney, senior vicepresident EMEA bij Snowflake als we haar de vergelijking voorleggen. Maar ze erkent de evolutie: begonnen als een puur cloud-aanbod rond databeheer, maar op alle vlakken geëvolueerd. Snowflake biedt vandaag, als het om datawarehousing gaat, enkel een formule aan in de cloud, maar reikt intussen wel de hand naar on-premises opstellingen door hun platform uit te breiden naar die on-premises datasets en die als mogelijkheid te geven om ze te gebruiken in het platform. ‘Want sommige organisaties zien bepaalde data liever niet in de cloud’, erkent Tierney.

Van data naar applicaties

Vandaag biedt Snowflake brede datalake- en datawarehouse-functionaliteit, maar daar begint het eigenlijk pas. Zowat vijf jaar geleden verschoof de focus naar de manier waarop organisaties data delen, en lag het gewicht op het platform dat het mogelijk maakt om data veilig te delen. Die focus blijft nog steeds van tel, maar komt applicatieontwikkeling opzetten als aandachtspunt. Vooral dat laatste staat centraal in de recente gebruikersconferentie Snowflake Summit 2022. Daar introduceert het bedrijf een formule van native apps, applicaties die vanuit het Snowflake-platform data gebruiken en als serverless-toepassing draaien binnen dat platform zelf. Klanten hoeven dus geen data te dupliceren of te verplaatsen: de applicaties zelf komen naar de data.

Toch omschrijft Tierney haar bedrijf Snowflake als een zogenaamde best of breed-speler dat perfect kan samenwerken met specialisten in analytics (zoals Tableau of informatica), maar ook met de grote publieke-cloudhyperscalers. Snowflake scheidt bijvoorbeeld de opslag, de computing en het gegevensbeheer, dus wanneer een organisatie AWS of Azure gebruikt, is het nog steeds mogelijk om verbinding te maken met andere cloudservices op Snowflake. ‘Wij zijn cloud agnostic’, stelt ze. Tegelijk hebben bedrijven als AZWS (met Redshift) en Microsoft (met Azure Synapse) wel een concurrerend aanbod.

Van data naar business

“Data zijn de nieuwe olie, luidt het huizenhoge cliché. Maar tegelijk zijn ze ook business”

Data zijn de nieuwe olie, luidt het huizenhoge cliché. Maar tegelijk zijn ze ook business. ‘Onze conversatie met klanten is de voorbije jaren veranderd’, aldus Frank Slootman, de Nederlandse ceo van Snowflake. Van het pure beheer van data en workloads ging het naar zakelijke eisen. ‘De conversatie gaat vandaag over hoe hun datastrategie hun business vooruit kan helpen’, aldus Slootman die Snowflake boudweg omschrijft als het businesssoftwarebedrijf dat wereldwijd het snelst de een miljard omzet haalde.

Toegegeven, ook tijdens corona Snowflake groeide fors om het  afgelopen fiscale jaar op 1,2 miljard omzet af te klokken. ‘De helft van de Fortune 500-bedrijven maakt gebruik van onze toepassingen’, laat Slootman zich ontvallen. ‘Eigenlijk een kwart van de Global 2000-bedrijven, wat een betere index is.’ Daarmee erkent hij stiekem dat zijn bedrijf vooral buiten de VS en dus in Europa (en ook in België en Nederland) nog kan en moet groeien. Tegelijk foetert Slootman tijdens zijn keynote op de Summit ook dat niet alle (financiële- en beurs)analisten zijn bedrijf even goed begrepen.

De groei van Snowflake ligt alvast in lijn met het groeiende belang van data, en een antwoord op de uitdagingen (zoals rond data-silo’s) die bedrijven daarbij hebben. Het bedrijf wil op globale schaal alle workloads en data van een organisatie samenbrengen. En niet alleen de data van het bedrijf zelf, maar ook externe data die van tel kunnen zijn. ‘Want het is geen goed idee om je data te recycleren. Je moet ze samenbrengen. Dat was ook de baseline van onze IPO indertijd: mobilizing the world’s data’, oppert Slootman.

Intussen omschrijft het bedrijf zich als de datacloud waar ondernemingen kunnen terugvallen op een onestopshop-ervaring op het platform van Snowflake. Zonder gegevens te hoeven verplaatsen, kunnen de klanten van Snowflake datalake, datawarehouse, data-apps en dataengineering aan elkaar koppelen. ‘We hebben deze markt gecreëerd’, oppert Alison Tierney. Vandaag biedt Snowflake bijvoorbeeld een aantal verticale clouds op maat van de business: retail, media, financial en health care.

Van data naar marktplaats

Opvallend zijn de volgende stappen die Snowflake vooropstelt rond hun data-cloud. Die is niet alleen zelf te beheren via één platform, maar programmeerbaar in vooraanstaande talen en technologieën als Java, SQL, Scala en recent ook Python. Zo kunnen ontwikkelaars binnen de Snowpark-ontwikkelomgeving met Python aan de slag dankzij de belangrijkste Python-bibliotheken die op het platform worden aangeboden. De overname van Streamlit, dat zich richt op data-gebaseerde applicaties, door Snowflake past in dit verhaal.  ‘Vroeger liep database-programmeerbaarheid buiten het data-platform, maar wij brengen de ontwikkeling zo dicht mogelijk bij de data’, klinkt het. Of hoe Snowflake intussen een hele stack aanbiedt rond hun data-aanbod met de mogelijkheid tot (native) applicatieontwikkeling.

Kenmerkend is dat Snowflake binnen zijn datacloud ook een marktplaats voorziet, Snowflake Marketplace genaamd, waar bedrijven hun data en/of applicaties kunnen verhandelen of monetizen door ze aan te bieden aan andere (externe) Snowflake-gebruikers. De marktplaats is als het ware een soort van appwinkel waar Snowflake-gebruikers geld kunnen verdienen dankzij andere Snowflake-gebruikers waar ze hun hun app (of data) aan kunnen aanbieden. Dat is waarschijnlijk nog de belangrijkste beweging: het ontsluiten en centraalplaatsen van data die vanuit apps verwerkt en verhandeld kunnen worden.

Veel meer dan een clouddatawarehouse dus. Ook al is het daarmee begonnen voor Snowflake. Samen met een met een Franstalige medeoprichter die van skiën hield.

Bron: Computable